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Gli animali sociali sono programmati per cercare compagnia?

Gli animali sociali, come i topi, sono programmati neurologicamente per cercare la compagnia degli altri, soprattutto dopo periodi di solitudine, dice uno studio pubblicato su Cellula.


I topi che sono separati dai loro cagemates bramano la compagnia dopo 24 ore.

Studi precedenti hanno esaminato la ricompensa sociale ma non la motivazione a cercare un contatto sociale.

I coautori dello studio Gillian Matthews e Mark Ungless, dell'Imperial College di Londra nel Regno Unito, stavano usando i topi per studiare gli effetti della cocaina in alcuni neuroni che rilasciavano dopamina poco studiati nel nucleo del rafe dorsale (DRN) del tronco cerebrale.

Sono stati sorpresi di osservare che le proprietà dei neuroni sono cambiate quando i topi sono stati separati dai loro cagemates, indipendentemente dall'esposizione alla cocaina.

I risultati hanno portato a una nuova area di ricerca: i neuroadattamenti di isolamento sociale acuto.

Il team ha ospitato topi in gruppi o in isolamento sociale per 24 ore, e poi hanno misurato l'attività dei neuroni della dopamina DRN.

Quando i topi isolati sono usciti dalla solitudine e hanno incontrato un giovane topo, hanno sperimentato un aumento dell'attività dei neuroni dopaminergici DRN. I topi ospitati in comune non hanno avuto la stessa reazione. Ciò suggerisce che i neuroni della dopamina DRN rispondono agli effetti del contatto sociale dopo essere stati isolati.

L'attivazione o l'inibizione dei neuroni cambia il comportamento

Successivamente, un team guidato da Kay Tye, del Massachusetts Institute of Technology, ha utilizzato l'optogenetica per scoprire se i neuroni attivamente motivano il comportamento sociale.

Gli scienziati hanno preso alcuni neuroni geneticamente modificati che esprimono le proteine ​​sensibili alla luce che controllano l'eccitabilità neuronale, a cui hanno fornito luce attraverso una fibra ottica: luce blu per attivare le cellule e luce gialla per inibirle.

Quando hanno attivato i neuroni della dopamina DRN, i topi hanno scelto di trascorrere più tempo in compagnia; quando inibivano i neuroni, anche i topi che erano stati isolati per 24 ore apparivano meno inclini a passare il tempo con altri topi.

I risultati implicano che i neuroni della dopamina DRN sono un driver chiave del comportamento sociale dopo il tempo trascorso in isolamento.

Inoltre, la misura in cui i neuroni modificano il comportamento sociale sembra riflettere il rango sociale.

In topi più dominanti, la stimolazione dei neuroni della dopamina stimolava maggiormente l'attività sociale. Tuttavia, l'inibizione dei neuroni rendeva i maschi dominanti ancora meno propensi a cercare compagnia dopo l'isolamento.

Forte impulso a cercare compagnia tra i maschi dominanti

Tye suggerisce che i maschi dominanti possono trovare l'interazione sociale particolarmente gratificante, perché hanno un accesso più facile al cibo e ai compagni e hanno maggiori probabilità di avere successo nei conflitti territoriali rispetto ai topi meno dominanti.

Per questo motivo, dice Tye, la solitudine può essere più profonda per i topi dominanti, portando a un maggiore desiderio di società sociale dopo aver trascorso del tempo da solo.

Le scoperte sembrano rivelare un circuito neurale che influenza il modo in cui gli animali si comportano dopo essere stati soli, la cui conoscenza potrebbe migliorare la nostra comprensione dell'ansia sociale e dei disturbi dello spettro autistico (ASD).

Dimostrano anche che un gruppo di neuroni che in precedenza avevano ricevuto poca attenzione poteva essere attivo nel motivare il comportamento. Tye ipotizza che i neuroni della dopamina DRN potrebbero "rappresentare l'esperienza soggettiva di uno stato simile alla solitudine", almeno per i topi.

Tuttavia, lei avverte: "Non possiamo supporre che i topi vivano la solitudine nello stesso modo in cui gli esseri umani fanno, e non possiamo mai supporre di conoscere l'esperienza emotiva soggettiva di un topo. Possiamo solo osservare i risultati comportamentali".

Alla domanda se le teorie sui topi dominanti potrebbero in teoria avere implicazioni per gli esseri umani, ha detto Tye Notizie mediche oggi:

"Ho ipotizzato che i maschi dominanti (umani e topi) possano godere del loro ambiente sociale più che topi subordinati: ci sono prove che questo è vero nei babbuini dal lavoro di Robert Sapolsky come maschi dominanti mostrano livelli basali inferiori di ormoni dello stress rispetto ai subordinati, il che suggerisce che sono più a loro agio nelle loro vite quotidiane nel loro ambiente sociale. Penso che sia probabile che ci siano almeno alcune caratteristiche condivise tra i topi e gli umani in questo senso ".

I ricercatori sperano di esaminare ulteriormente gli input e gli output di questi neuroni, l'influenza del rango sociale e se i risultati si estendano ai mammiferi non sociali.

In definitiva, i risultati potrebbero identificare potenziali obiettivi per aiutare le persone con disabilità sociali.

Gillian Matthews suggerì di MNT che, esplorando come funzionano questi neuroni nell'uomo e confrontando l'attività neurologica tra persone con diversi ambienti sociali, sarebbero interessanti stati di solitudine o disabilità sociali.

Kay Tye ci ha detto che l'utilizzo di queste informazioni per aiutare le persone con disabilità sociali potrebbe iniziare indagando se simili neuroni potrebbero anche monitorare uno stato simile alla solitudine negli esseri umani.

Ha anche sottolineato che il DRN, dove si trovano i neuroni della dopamina, si trova in una struttura cerebrale profonda che ospita anche i neuroni della serotonina.

MNT ha riferito l'anno scorso che gli scienziati avevano trovato la parte del cervello di un topo che è collegata all'ansia.

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