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I cervelli adulti subiscono cambiamenti strutturali prima di quanto pensassimo

Una nuova ricerca offre prove convincenti che il cervello umano subisce cambiamenti strutturali tra la prima e la metà dell'età adulta. Analizzando le scansioni cerebrali, i ricercatori sono stati in grado di stimare con precisione le età degli individui.


I risultati di un nuovo studio hanno scoperto che la struttura del cervello cambia molto prima nella vita di quanto pensassimo in precedenza.

I risultati, pubblicati di recente sulla rivista Frontiere in neuroscienza umana, arriverà come una sorpresa; anche se i ricercatori erano consapevoli del fatto che il cervello cambia con l'avanzare dell'età, non pensavano che fosse cambiato molto durante la prima e la metà dell'età adulta.

Ciò potrebbe essere dovuto al fatto che gli studi sul cervello hanno avuto la tendenza a concentrarsi sui cambiamenti significativi che si verificano durante le fasi iniziali e finali della vita.

"I cambiamenti nella struttura e nella funzione del cervello dall'inizio alla metà dell'età adulta sono in gran parte sconosciuti", dice l'autrice dello studio Lixia Tian, ​​dell'Università Jiaotong di Pechino in Cina.

Gli autori ritengono che le loro scoperte aiuteranno i ricercatori a interpretare meglio i risultati di studi sul cervello che coprono una vasta fascia di età di adulti. "Altrimenti, potrebbero produrre risultati spuri, che potrebbero riflettere gli effetti dell'età, piuttosto che l'effetto in esame", osserva Tian.

Studio della microstruttura cerebrale

Per il loro studio, Tian e la collega Lin Ma hanno analizzato i dati delle scansioni cerebrali di 111 volontari adulti sani di età compresa tra 18 e 55 anni che avevano subito un tipo di risonanza magnetica chiamata Dens.

DTI è una tecnologia all'avanguardia che consente agli scienziati di studiare la microstruttura del cervello misurando piccoli movimenti dell'acqua attraverso i suoi tessuti.

Il metodo sta diventando sempre più popolare in quanto fornisce "informazioni uniche sulla connettività della rete cerebrale".

Si basa sul fatto che le molecole d'acqua si diffondono in modo diverso attraverso i tessuti a seconda della loro architettura, tipo e integrità.

Un altro vantaggio di DTI è che non è invasivo, utilizza la tecnologia MRI esistente e non richiede coloranti speciali o traccianti chimici.

Nel loro studio, Tian e Ma hanno analizzato diverse variabili, inclusa una anisotropia frazionale (FA) che misura la connettività, la densità e il diametro delle fibre nervose in particolari regioni cerebrali.

Scansioni cerebrali dell'età prevista

L'analisi ha mostrato che l'AF diminuiva significativamente con l'età e che questo era più marcato in alcune regioni del cervello.

Gli autori osservano che "le correlazioni regionali negative età-vs-FA sono state osservate nel tratto bilaterale del corpo calloso (CCg), nel tratto corticospinale (CST), nel fornice e in molti altri tratti, e queste correlazioni negative possono indicare il cambiamenti precedenti delle fibre con l'invecchiamento. "

Il legame tra FA e cambiamenti legati all'età è stato abbastanza significativo da consentire ai ricercatori di stimare con precisione le età degli individui semplicemente analizzando le loro scansioni cerebrali.

Le regioni del cervello che hanno mostrato i primi cambiamenti legati all'età sono quelle che sono state collegate ad alcuni indicatori del declino cognitivo - come ragionamento, memoria e tempo di reazione più poveri - più avanti nella vita.

Tian afferma: "I ricercatori hanno collegato le diminuzioni dell'anisotropia frazionaria alla degenerazione del cervello umano con la malattia o nella vecchiaia". Ma le loro scoperte rivelano cambiamenti più sottili di quelli che sono stati osservati nei cervelli più anziani.

Gli autori non possono dire se i cambiamenti del cervello che hanno trovato sono stati un segno precoce di invecchiamento in quanto non hanno studiato il declino cognitivo nei partecipanti.

Sottolineano che un'importante limitazione del loro studio è il fatto che mette a confronto persone di età diverse per trarre conclusioni sui cambiamenti legati all'età.

Ora vorrebbero realizzare uno studio che segue un gruppo di giovani adulti nei loro anni centrali.

"Un tale studio longitudinale può mostrare con maggiore precisione i cambiamenti microstrutturali nel cervello umano dalla prima all'età adulta".

Lixia Tian

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