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Come il cervello delle persone non vedenti si riconnettono per migliorare gli altri sensi

Un nuovo studio approfondisce i cambiamenti neurologici nelle persone con cecità. Dimostra che perdere la vista prima dei 3 anni provoca alterazioni a lungo termine e successivi miglioramenti agli altri sensi.


Una nuova ricerca si propone di mostrare come il cervello compensa la cecità.

È stato a lungo teorizzato che gli individui che perdono uno dei sensi, o che lo hanno ridotto significativamente, "compensano" questo deficit con gli altri sensi.

Già nel XVIII secolo, il filosofo Denis Diderot scrisse con ammirazione un matematico cieco che poteva distinguere le monete vere da quelle false semplicemente toccandole.

Sebbene la capacità del cervello di compensare in risposta alla mancanza di stimolazione visiva sia considerata una conoscenza comune, non è stato fino agli anni '90 e all'avvento dell'imaging cerebrale che la teoria poteva essere confermata. Oggi, i cambiamenti precisi che si verificano nel cervello sono ancora non selezionati.

Ad esempio, uno studio del 2009 condotto presso il Laboratory of Neuroimaging dell'Università della California-Los Angeles, ha rivelato alcuni dettagli. Utilizzando tecniche di imaging cerebrale sensibili, hanno scoperto che, nelle persone non vedenti, le regioni visive del cervello erano piccole rispetto a quelle con vista normale, ma le aree non visive erano più grandi in volume.

Anche se questo ha segnato un passo verso la comprensione di questo processo, i cambiamenti esatti nel cervello sono ancora poco conosciuti.

Confronto tra cervelli avvistati e ciechi

Un recente studio ha cercato di tracciare questi cambiamenti cerebrali in maggiore dettaglio. Lo studio è stato condotto dai ricercatori del Massachusetts Eye and Ear ed è stato pubblicato oggi a PLOS One. Per la prima volta, il team combina cambiamenti cerebrali strutturali, funzionali e anatomici e confronta i cervelli delle persone non vedenti con quelli di persone con vista normale.

Per sviluppare un quadro dei cambiamenti cerebrali che si verificano, il team ha utilizzato sia la risonanza magnetica basata sulla diffusione che quella a riposo. In tutto, 28 partecipanti hanno preso parte allo studio: 12 erano ciechi dalla nascita o erano diventati ciechi prima dei 3 anni, e 16 partecipanti avevano una vista normale.

Le scansioni di individui con cecità precoce hanno mostrato chiare differenze rispetto alle scansioni di controllo dei partecipanti normalmente avvistati, quindi è stato possibile misurare i cambiamenti nella connettività strutturale e funzionale.

Connessioni migliorate tra parti specifiche del cervello sono state osservate nei non vedenti che non erano presenti nel gruppo di controllo. Queste differenze osservate hanno sorpreso i ricercatori:

"I nostri risultati dimostrano che i cambiamenti strutturali e funzionali del cervello neuroplastico che si verificano come risultato della cecità oculare precoce possono essere più diffusi di quanto inizialmente pensato."

Corinna M. Bauer, Ph.D., autore principale

Bauer, insegnante di oftalmologia presso la Harvard Medical School di Boston, MA, continua: "Abbiamo osservato cambiamenti significativi non solo nella corteccia occipitale (in cui la visione viene elaborata), ma anche nelle aree implicate nella memoria, nell'elaborazione del linguaggio e nelle funzioni motorie sensoriali. "

Neuroplasticità e cecità

Questi cambiamenti sono dovuti alla neuroplasticità, il che significa che il nostro cervello può reagire e cambiare in linea con l'ambiente con cui interagisce. Pertanto, il cervello è in grado di ricollegarsi da solo quando le informazioni visive non sono disponibili.

Le scoperte sono affascinanti e anche i ricercatori sperano che possano eventualmente contribuire a informare il trattamento. Potrebbe essere possibile migliorare la riabilitazione delle persone che sono diventate cieche insegnando loro come compensare la mancanza di informazioni visive in arrivo.

Lotfi Merabet, Ph.D., direttore del Laboratory for Visual Neuroplasticity presso lo Schepens Eye Research Institute del Massachusetts Eye and Ear, spiega:

"Anche nel caso di essere profondamente ciechi, il cervello si ricollega in un modo per utilizzare le informazioni a sua disposizione in modo che possa interagire con l'ambiente in modo più efficace Se il cervello riesce a ricollegarsi - magari attraverso l'allenamento e il potenziamento l'uso di altre modalità come l'udito, e attività tattili e linguistiche come la lettura del Braille - c'è un enorme potenziale per il cervello di adattarsi ".

Poiché i dettagli di questa plasticità in risposta alla cecità vengono visti per la prima volta, ci vorrà un po 'di tempo prima che possano diventare clinicamente utili. Tuttavia, questo segna un enorme passo avanti nella comprensione.

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