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Il clone di Zika promette di aiutare lo sviluppo del vaccino

La ricerca è stata pubblicata questa settimana sul giornale mBio descrive la creazione di un clone di virus Zika. Gli esperti sperano che questo nuovo sviluppo possa aiutare nella progettazione e produzione di un vaccino efficace.


La fine potrebbe essere in vista per Zika?

Il virus Zika è stato identificato per la prima volta quasi 70 anni fa, in Uganda.

Negli ultimi mesi, tuttavia, raramente è uscito dalle notizie.

Zika è diffuso dal morso di una zanzara e può anche essere trasmesso attraverso rapporti sessuali. È importante sottolineare che le donne in gravidanza possono passare il virus sul loro feto, causando difetti alla nascita.

Fino a poco tempo fa, Zika aveva circolato solo in una piccola area geografica, interessando prevalentemente i primati.

In Brasile, all'inizio del 2015, il piccolo virus locale è diventato un'epidemia. Da lì si è diffuso attraverso il Sud e l'America Centrale.

Nel febbraio 2016, l'Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) ha dichiarato la pandemia di Zika un'emergenza sanitaria pubblica. Cinque mesi dopo, i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie negli Stati Uniti (CDC) hanno documentato i primi casi di infezione nei residenti della Florida.

Attualmente, non esiste un vaccino per Zika e, di conseguenza, i ricercatori medici stanno mettendo in comune le loro risorse per progettarne uno.

Il problema con i virus

Il comportamento dei virus è notoriamente imprevedibile, il che li rende molto difficili da fermare. Zika è un membro del gruppo Flavivirus, un gruppo che include la febbre gialla e la dengue.

I flavivirus hanno un singolo filamento di RNA e si sono dimostrati molto difficili da manipolare o clonare.

Con l'avanzare della tecnologia del DNA, la genetica inversa ha permesso agli scienziati di esaminare l'RNA a filamento singolo utilizzando il DNA complementare virale (cDNA), un DNA a doppio filamento creato dal genoma a filamento singolo del virus.

Questa tecnica si basa sulla crescita del virus all'interno di un batterio; tuttavia, la tossicità di Zika per i batteri è stata in precedenza un ostacolo sostanziale.

Nonostante le difficoltà intrinseche, un team di ricercatori del National Institutes of Health, guidato dal biologo molecolare Alexander Pletnev, si è fatto l'obiettivo di creare un vaccino vivo e attenuato simile a quelli già in uso per la febbre gialla, l'encefalite giapponese e la polio .

Il gruppo di Pletnev ha avuto precedenti successi con sfide simili; hanno creato un vaccino per il virus del Nilo occidentale, che è attualmente in fase di sperimentazione; hanno anche lavorato sui vaccini per St. Louis e l'encefalite giapponese.

"Il nostro obiettivo è creare un'immunità a lungo termine dopo una breve immunizzazione."

Alexander Pletnev, capo dello studio

La corsa per un vaccino Zika

Pletnev, lavorando a fianco di una squadra dell'Università del Texas e della Food and Drug Administration degli Stati Uniti, ha iniziato il suo lavoro con un ceppo virale preso da un paziente affetto da febbre in Brasile.

Gli investigatori sono riusciti a far crescere la tensione all'interno Escherichia coli. Per impedire a Zika di distruggere il batterio, hanno ridotto la sua tossicità e migliorato la sua stabilità aggiungendo introni (DNA non codificante) al genoma del cDNA virale.

Quando il clone risultante - chiamato ZIKV - è stato esaminato, ha mostrato una minore variabilità genetica rispetto al virus originale; inoltre, ZIKV è stato trovato attenuato, in altre parole, molto meno virile.

Il clone è stato ulteriormente ottimizzato dal team in modo che potesse essere coltivato nelle cellule Vero, che derivano dai reni delle scimmie verdi africane e comunemente utilizzate nella produzione di vaccini umani.

È stato dimostrato che ZIKV si è replicato in vari tipi di tessuto, inclusi il tessuto della placenta e del cervello, entrambi particolarmente sensibili all'attacco di Zika. Il team ha già iniziato sperimentazioni su topi utilizzando il virus clonato. Pletnev sta incoraggiando altri gruppi di scienziati a utilizzare il clone ZIKV nei propri studi nella speranza che un vaccino per Zika possa essere progettato il più rapidamente possibile.

Sebbene il team non abbia ancora creato un vaccino Zika, avere un modello affidabile aiuterà i biologi a sviluppare e testare gli interventi progettati per arginare la pandemia. Invitando apertamente altri ricercatori a utilizzare ZIKV, è probabile che i progressi siano rapidi.

Leggi come l'infezione da Zika è stata collegata a deformità articolari nei neonati.

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